VIDEO. Gigantopithecus blacki : Ce singe géant aux allures de King-Kong

Le véritable King Kong ? Le gigantopithèque, ce singe géant qui a disparu il y a 100 000 ans par Gentside Découverte

Gigantopithecus blacki est un ancien primate actuellement considéré comme le plus grand singe de l’histoire. Régulièrement associé au célèbre King Kong, il aurait disparu il y a 100.000 ans à cause d’un régime alimentaire trop exigeant et peu flexible face aux changements de son environnement.

Avec ses allures de géant, le grand singe Gigantopithecus blacki a souvent été comparé au Yéti, plus souvent à King Kong. Cet ancien primate n’a pourtant rien d’une créature légendaire. Des dents et mandibules retrouvées en Asie du sud-est prouvent que celui-ci a bel et bien existé.

L’espèce, actuellement considérée comme la plus imposante de la super-famille des grands singes, a vécu durant la période du Miocène supérieur et du Pléistocène moyen avant de s’éteindre il y a environ 100.000 ans.

Une nouvelle étude publiée dans la revue spécialisée Quaternary International suggère que cette extinction est principalement lié à l’incapacité des spécimens à s’adapter aux changements de leur environnement.
Une étude des fossiles

A l’instar des autres publications centrées sur Gigantopithecus blacki, la nouvelle étude s’appuie sur l’étude des quelques fossiles retrouvés à ce jour, dont les premiers ont été découverts en 1935 un peu par hasard par un paléoanthropologue allemand dans une pharmacie chinoise.

On compte à ce jour quatre mâchoires inférieures, et des centaines de dents isolées. “C’est clairement insuffisant pour dire si l’animal était bipède ou quadrupède ou même imaginer ses proportions”, confie Hervé Bocherens, co-auteur de l’étude.

Autant dire que le primate représente pour la communauté scientifique un véritable casse-tête. Tout ce que l’on sait à son sujet est de l’ordre de l’hypothèse et ces théories évoluent au fil du temps, avec les progrès de la science et des technologies d’analyse.
Des théories sur l’apparence et les habitudes du primate

On estime à ce jour l’envergure de l’animal à environ trois mètres de haut, pour un poids de 200 à 500 kilos. L’apogée de son espèce remonte à un million d’années. A cette époque, les populations évoluaient dans les forêts semi-tropicales du sud-est asiatique.

Les auteurs de l’étude ont tenté de mettre en évidence ses habitudes alimentaires en analysant des isotopes de carbone présents sur l’émail des dents. Leurs résultats suggèrent un régime exclusivement végétarien, lié à son environnement forestier. C’est d’ailleurs cette dépendance entre habitat et alimentation qui aurait causé la perte des grands singes.
Un manque d’adaptation qui l’a poussé vers l’extinction

“Ils vivaient uniquement dans les forêts, y tirant leur nourriture”, explique Hervé Bocherens. Il poursuit : “Lorsque, durant le Pléistocène, de plus en plus de zones forestières se sont transformées en savanes, il n’y avait juste pas assez de réserves de nourriture”.

Si le changement d’environnement s’est avéré fatal pour Gigantopithecus blacki, ce n’est pas forcément le cas des parents de ce grand singe géant, comme l’orang-outan actuel lié lui-aussi aux habitats forestiers. Selon les scientifiques, ces derniers auraient survécu grâce à leur métabolisme lent, leur permettant de subsister avec des quantités limitées de nourriture.

Source : © MAXI SCIENCES

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